El cambio climático, el polen y la temporada de alergias

Los granos de polen son usados por las plantas para la fertilización y reproducción, pero en los seres humanos, el polen puede causar problemas respiratorios como la fiebre del heno y asma. La mayor parte del polen que provoca reacciones alérgicas proviene de árboles, hierbas malas y pastos. ¡Una planta de ambrosía puede producir un millón de granos de polen en un solo día y el polen de la ambrosía se ha reportado viajar hasta 400 millas en el mar y dos millas de altura en el aire!

El aumento de las temperaturas y los cambios en las precipitaciones pueden afectar el crecimiento y la distribución de las plantas y polen alergénicos en todo el mundo. El cambio climático puede afectar la salud respiratoria de los humanos, tanto directamente por la promoción o agravamiento de enfermedades respiratorias, e indirectamente mediante el aumento de la exposición a los factores desencadenantes o factores de riesgo para la enfermedad respiratoria. La Evaluación Nacional del Clima y publicaciones científicas recientes resumen los efectos del cambio climático en las plantas y alergénicos:

  • Las temperaturas del aire más cálidas y un mayor número de días libres de heladas han adelantado el comienzo del crecimiento de las plantas y el inicio de la producción de polen, lo que lleva a una temporada de polen que comienza más temprano y es de mayor duración. Por ejemplo, la temporada de polen de ambrosía ha aumentado entre 13 y 27 días en latitudes por encima de 44°N en Norteamérica.
  • Los niveles elevados de dióxido de carbono han dado lugar a una fotosíntesis reforzada, haciendo más grandes a las plantas productoras de polen. Plantas de mayor tamaño producen más polen según indican los reportes, lo que contiene una mayor cantidad de proteínas alergénicas.
  • El aumento de las temperaturas ha contribuido a un cambio en la distribución geográfica del polen. La ambrosía, una especie rara de polen para el Reino Unido, fue reportada en niveles récord por primera vez en la región Midlands oriental en septiembre de 2014. La ambrosía no sobrevive en esta área debido al clima frío, pero otoños más templados y demoras en la fecha de la primera helada pueden estar cambiando esto.
  • Un comienzo y un pico más temprano de la temporada de polen ha sido más pronunciado en las especies que florecen a principios de año. Las plantas en las zonas urbanas se han reportado que florecen antes que aquellas en zonas rurales, con una polinización más temprana de alrededor de dos a cuatro días.

El número de personas que sufren de asma está creciendo en los Estados Unidos y en todo el mundo. La prevalencia del asma aumentó en los Estados Unidos de 7,3 por ciento en 2001 a 8,4 por ciento en 2010. La comunidad científica cree que el cambio climático podría ser un posible contribuyente del aumento del asma

La figura siguiente muestra el aumento en la duración de la temporada de polen de ambrosía, cortesía de la Evaluación Nacional del Clima.

Fuentes:

  • American Academy of Allergy Asthma and Immunology. 2014. "Allergy Statistics." Accessed October 9, 2014. Webpage: http://www.aaaai.org/about-the-aaaai/newsroom/allergy-statistics.aspx.
  • D’Amato, G., L. Cecci, A. D’Amato, and I. Annesi-Maesano. 2014. Climate Change and Respiratory Diseases. Eur. Respire. Rev 23:161-169.
  • D’Amato, G. C.E. Baena-Cagnani, L. Cecchi, I. Annesi-Maesano, C. Nunes, I. Ansotegui, M. D’Amato, G. Liccard, M. Sofia, and W.G. Canonica. 2013. Climate Change, Air Pollution and Extreme Events Leading to Increasing Prevalence of Allergic Respiratory Diseases. Multidisciplinary Respiratory Medicine 8:12.
  • Melillo, Jerry M., Terese (T.C.) Richmond, and Gary W. Yohe, Eds. 2014. Climate Change Impacts in the United States: The Third National Climate Assessment. Washington: U.S. Global Change Research Program. http://nca2014.globalchange.gov/.
  • ScienceDaily. 2014. "Rare Type of Pollen Observed at Record Levels in Air for First Time in Forty Years in U.K." Accessed October 6, 2014. http://www.sciencedaily.com/releases/2014/09/140926085820.htm.
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